「これがマイヤーレモンの実。レモンなのに丸いでしょ」
まだ小さな木についた青い実は、確かにまん丸です。言われなければ、これがレモンだと分かりません。 

道

山口県岩国市由宇町の集落「神東(しんとう)」。人口700人弱、瀬戸内海に面した丘陵地がほとんどのこのエリアで、いまマイヤーレモンという聞き慣れないかんきつの栽培が広がっています。 

仕掛け人は、地域おこし協力隊の山田芳稔(よしとし)さん。現在、地域の人たちとともに計80アールで約500本を植栽。来年は1.6ヘクタールに拡大し、さらに380本を植える予定です。苗木の成長とともに収量を増やし、2025年に収穫のピークを見込んでいます。「耕作放棄地を整備して栽培地を広げ、新規就農者も呼び込んでいきたい」と山田さんは話しています。
山田さん

希少価値の高い果実で勝負 

マイヤーレモンは、レモンとオレンジの交配種。平均糖度が11度あるためレモンと言っても甘酸っぱく、丸かじりできる皮の柔らかさなどが特徴です。 

実は山田さん、20188に着任するまでマイヤーレモンどころか農業をすることさえ考えていなかったとか。地元の方に地域を案内してもらうなかで使っていない棚田がたくさんあることを知り「棚田なら、果樹栽培もできるはず」と感じたそうです。 

実際に、神東では昭和30年ごろまでミカン栽培が盛んでした。でも安価な輸入オレンジに押されて農家は激減。現在栽培しているのは4軒。うち、出荷しているのは1軒のみ。セイタカアワダチソウなどが生い茂る耕作放棄地が目立ちます。 

荒れている畑

周囲にはまだ荒廃した棚田が残る

「ミカンが盛んだったのだから、この地がかんきつに向いていることは確か。でも、もう一度同じものというのは魅力がない。どうせ始めるなら希少価値の高いもので勝負したい」。山田さんは調べていくうちに、この辺りでは珍しいマイヤーレモンに行き着きました。
看板

来年には発泡酒も発売 

栽培だけでなく、果実を使った発泡酒の製造・販売、カフェも開設し6次産業化。それにより雇用を創出し、新規就農によるUターンや移住者を増やしていく―。そうした構想を、協力隊の受け入れ団体でもある神東地域振興協議会に提案したところ、「これまで考えたこともない。ぜひやっていこう」と全面的な協力を得ました。協議会内でマイヤーレモンの会も発足。耕作放棄地の草刈りや土壌づくり、水路の整備などを進め、会としても苗の植え付けにボランティアとして協力しています。 

協議会の瀧山進事務局長は「マイヤーレモンや発泡酒で神東の名前が広まり、家族で移住する人が増えてくれたら嬉しい。過疎化が止まらず頭を抱えていたけど、いまは未来が楽しみで仕方ないね」と話しています。 

発泡酒づくりを学ぶため、山田さんは石見麦酒(島根県江津市)で研修も重ねてきました。2020年1月には酒造免許も交付される予定です。製造する発泡酒はマイヤーレモンの果汁を使ったものやイチゴなど他のフルーツをブレンドしたタイプなど、計4種類を予定。「女性が手にとってみたくなるようなエレガントなお酒にしたい」と、ラベルは桜の花をモチーフにしたデザインにしています。 

びん

桜の花をデザインしたラベル(空き瓶使用)

197月には「マイヤーワールド合同会社」を設立。発泡酒のプラントマネジャーとして働く向田弘美さんは「この町の役に立ちたいとずっと思っていたので、その力になれるなら嬉しい。それに発泡酒が飲み放題と聞いたのも大きな魅力でした(笑)」と明かします。 

自宅兼事務所として空いていた民家も購入し、現在、敷地内の2階建て家屋の1階を発泡酒の製造工房として改築中です。原料を煮込むための大鍋(総容量165リットル)などの器具も揃ってきました。設備投資は総額約1800万円。日本政策金融公庫の融資などを活用しています。 

なべ

原料を煮込む大鍋

神東を「瀬戸内のアマルフィー」に 

山田さんは名古屋市出身。大阪でIT関連企業に勤め、定年後に「社会貢献しよう」と地域おこし協力隊へ応募しました。まったく縁もゆかりもないこの地を選んだ理由は「募集要件に年齢制限がなかったから」。当初は2年半の任期が終われば大阪に戻るつもりだったそうです。 

でもいまは、「神東をなんとかしたい、過疎化に歯止めをかけたいとの一心で協力してくださる地域の方たちの情熱に胸を打たれた」と定住を決意。熟したマイヤーレモンがたわわに実り、神東が黄色く染まる日を夢見ています。 

「イタリアのレモン産地・アマルフィーのように、いつの日か、ここが瀬戸内のアマルフィーと呼ばれるほどになれば最高ですね」 

向き合う2人

向田さんと、これからの展望を語る山田さん

大きく育ったマイヤーレモンの木々を眺めながら、山田さんが地域の方や新規就農の人たちと発泡酒で乾杯する日は、そう遠い未来でもなさそうです。 

 

マイヤーワールド合同会社 

住所|山口県岩国市由宇町神東2395番地

TEL|090-8210-8098